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En 1958, le Mirage III est le 1er avion européen dépassant Mach 2. Surpassant ses rivaux américains, russes et britanniques, il deviendra un véritable "blockbuster" pour Dassault. Ses différentes variantes et évolutions seront produites à 1400 exemplaires pour 21 pays.
Initialement rédigé en 1953 pour un intercepteur léger, le cahier des charges de l’armée de l’air française évoluera jusqu’en 1956. Notamment pour répondre aux nouvelles menaces que constituaient les premiers bombardiers supersoniques russes, atteignant Mach 1 (1200 km/h).
À l’origine, l’Etat major français exige une vitesse de Mach 1.3 (1600 km/h) et le chasseur doit atteindre 15.000 mètres d’altitude en 4 minutes, afin de pouvoir intercepter les bombardiers stratégiques ennemis.
C’est Dassault qui remportera le marché. Son Mirage s’impose grâce à ses performances hors du commun, dépassant toutes les attentes. Avec son turbo-réacteur SNECMA à post-combustion, il atteint Mach 2.2 (2700 km/h) et 25.000 mètres d’altitude, grâce à sa fusée d’appoint.
En 1959 l’armée de l’air française signe une première commande pour 100 exemplaires. Étonnamment, alors que le Mirage III a été développé pour les besoins spécifiques de la France, elle ne l’engagera jamais au combat. « Faute » de conflit.
C’est dans les armées de l’air étrangères qu’il fera la démonstration de ses capacités exceptionnelles. En 1959, Israël envoie son meilleur pilote en France pour essayer le Mirage III. Son compte-rendu est si enthousiaste qu’une commande pour 79 appareils est rapidement signée.
Les Mirage III sont livrés à Israël à partir de 1962.
Au printemps 1967, Israël est menacé par une coalition arabe menée par l’Egypte de Nasser, alliée à la Jordanie, la Syrie et le Liban.
Voulant éviter le conflit, de Gaulle décrète un embargo sur les livraisons d’armes vers le Proche-Orient. Jugeant qu’une guerre entre Israël et ses voisins arabes mettrait en danger la paix mondiale (l’URSS soutenant les pays arabes et les Etats-Unis étant les alliés d’Israël).
Considérant que c’est sa seule chance de victoire face à des ennemis supérieurs en nombre, Israël décide d’attaquer le premier. Malgré l’avertissement de De Gaulle. L’aviation de la coalition arabe est entièrement détruite alors que celle-ci dispose d'une flotte 5x plus nombreuse
Grâce à cette supériorité aérienne totale, Israël écrase la coalition arabe en 6 jours, en remportant une victoire aussi éclatante qu’inespérée. C’est la « Guerre des 6 jours ». Après cette attaque, les commandes israéliennes pour de nouveaux Mirage sont annulées par la France.
Mais, en se procurant illégalement les plans de Dassault, Israël produira encore des dizaines de copies conformes du Mirage III (sans licence) et en vendra même à l’étranger! Le Mirage III continuera ainsi une brillante carrière israélienne jusqu’en 1982, date de son retrait.
Au total, les Mirage israéliens seront crédités de 300 victoires confirmées et d'une quarantaine non confirmées. Ce qui en fait tout simplement l'un des chasseurs de deuxième génération affichant le plus grand nombre de victoires en combat aérien.
Le divorce franco-israélien (qui sera définitif) n’entrave en rien la carrière du Mirage III. En 15 ans, 1400 exemplaires seront construits pour 21 pays. Y compris des pays se fournissant traditionnellement ailleurs, comme la Suisse, l’Espagne, l’Australie ou la Belgique.
En France, le dernier Mirage III est retiré du service en 1994. En 2019 il est toujours utilisé par l’armée de l’air pakistanaise, 63 ans après son 1er vol !
Et plusieurs exemplaires viennent d'être reconditionnés pour l’entrainement des pilotes de l’US Air Force. #Legende
#Fin
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