¿Sabíais que durante buena parte del s.XIX, y hasta 1915, se creía que había un planeta entre Mercurio y el Sol? Le tenían puesto hasta un nombre: Vulcano. Y no era cosa de unos locos, sino de los más importantes astrónomos de la época. Venid si queréis a conocer su historia ☺⬇️
Antes que nada, debemos tener en cuenta que el conocimiento del universo en la época estaba basado únicamente en la Ley de la Gravitación Universal de Newton, la cual regía desde 1687. Esta ley era respetada por todos los expertos de la época porque explicaba a la perfección...
...el movimiento de todos los astros conocidos. De todos, menos de uno: de Mercurio. En aquella época, el comportamiento de Mercurio era todo un dolor de cabeza para los astrónomos porque nadie sabía cómo explicar la precesión anómala del perihelio de su órbita.
—Ya estamos
—¿Qué pasa?
—Las palabritas, Natalia, las palabritas.
—¿Qué palabritas?
—¿Qué coño es eso del perihielo?
—Perihelio.
—Lo que sea.
—Si me dejaras hablar sin interrumpirme.
—Pedante.
—Gilipollas.
—😠
—🙄
—¿Lo vas a explicar de una puta vez o qué?
—Ya voy, joder, ya voy.
El perihelio es el momento de la órbita de un astro en el que se encuentra más cerca del objeto al que orbita. Y, como consecuencia de las perturbaciones que sufre por la influencia de este y otros astros, ese punto no es fijo, sino que va oscilando paulatinamente. (Ver imagen)
A esa oscilación se le llama precesión. El caso es que, según los cálculos basados en las ecuaciones de Newton, ese movimiento, esa oscilación, debería ser diferente a cómo es en efecto. A como se observa que es en la realidad. Muy poco diferente, pero diferente. Y esa pequeña...
...anomalía traía de cabeza, como digo, a los expertos de la época. Entre ellos, a Le Verrier, el astrónomo más prestigioso de su tiempo. La historia de Vulcano tiene mucho que ver con este señor. De hecho, a mí me parece una historia preciosa. Ahora veréis por qué.
Urbain Le Verrier había predicho matemáticamente la existencia de Neptuno en 1845. En aquella época, Urano casi había completado su primera órbita completa al Sol desde su descubrimiento en 1781 por William Herschel. Y los astrónomos habían detectado una serie de anomalías en...
...la misma que Le Verrier explicó con la influencia de un hipotético planeta que se encontraría más allá. Esa hipótesis fue confirmada con el avistamiento del mismo en 1846. Fue un momento grandioso para la ciencia del momento, pues ese descubrimiento a partir de las...
...matemáticas parecía confirmar la completa validez de las leyes de Newton. Ante esto, supongo que Le Verrier se vino arriba (tampoco es de extrañar) y decidió aplicar el mismo método para explicar la anomalía de Mercurio, prediciendo la existencia de Vulcano en 1859.
El prestigio de aquel señor era tan grande, que el mundo de la astronomía se puso manos a la obra para localizar a ese planeta fantasma. Pero aquí no tuvieron tanta suerte como con Neptuno, a pesar de que empezaron a incluirlo en lo mapas del Sistema Solar (ver imagen)
A Vulcano no lo encontraron. Hubo varios teóricos avistamientos y observadores que juraban y perjuraban haberlo localizado, pero (obviamente) nunca se confirmó. Pero su existencia se creyó real durante décadas, hasta que, en 1915, Einstein completó su Teoría de la Relatividad y..
...echó por tierra definitivamente cualquier atisbo de sospecha sobre dicha existencia. De hecho, Einstein utilizó la anomalía en la precesión del perihelio de Mercurio para demostrar la validez de su Relatividad, lo cual fue una verdadera bomba para el conocimiento porque...
...echaba abajo la validez de las leyes de Newton que llevaban siglos considerándose intocables. ¿Y por qué fue así? Pues porque con las ecuaciones de Einstein se explicaba, no solo todo lo que se explicaba a su vez con las de Newton, sino también esa anomalía en la órbita de...
...Mercurio y sin tener que recurrir a planetas fantasmas. ¿Y en qué se diferenciaban las teorías de uno y otro? Pues, muy básicamente, en que Newton consideraba un universo plano y Einstein, por su parte, defendió que este se curva debido a la masa de los astros.
Aplicando esa curvatura producida por la masa del Sol a la órbita de Mercurio, esta se correspondía exactamente con lo que se observaba en la realidad. Había nacido la física moderna. La que se aplica hoy en día. Fue un momento extraordinario en la historia de la ciencia.
Hay que decir que las ecuaciones de Newton se siguen utilizando hoy en día porque son mucho más sencillas de manejar que las de Einstein y funcionan perfectamente a grandes escalas. Pero no en los pequeños detalles. No en pequeñas anomalías como la de la la órbita de Mercurio.

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