Ce matin, une nouvelle mission spatiale vient de décoller : DART (Double Asteroid Redirection Test). On vient d'apprendre que ses panneaux solaires se sont déployés comme prévus, tout s'est donc bien passé ! Cette mission est dingue à plein d'égards #DARTmission ⤵️
DART est un "impacteur". Dans la famille des sondes spatiales, c'est un engin dont la mission est de se crasher sur un astre (d'où "impact") : une mission kamikaze. Moi qui suis accro aux films catastrophe, j'avoue que j'ai une tendresse particulière pour ce genre de procédé 😅
D'ailleurs, Bruce Willis a été invité par la NASA à assister au lancement ce matin, eu égard à son rôle dans "Armageddon". Il a décliné l'invitation, mais je trouve le geste particulièrement savoureux.
Quel rapport avec Bruce Willis, vous allez me dire ?
Dans "Armageddon", il est envoyé sur un astéroïde pour dévier sa trajectoire et sauver le monde (la routine, pour Bruce Willis). Tout ceci à base de grosse ogive nucléaire sinon ce serait pas drôle.
(Unpopular opinion : "Armageddon" est la meilleure comédie catastrophe qui existe. Tout est parfait : dialogues, casting, gros clichés bourrins, effets spéciaux...) (Le premier qui me dit gnagnagna c'est pas crédible, BALEK, c'est Hollywood, pas un docu).
Mais revenons à notre mission. DART, c'est le Bruce Willis de la vraie vie, version test.
Parce que son objectif, c'est justement d'essayer de dévier un astéroïde de sa trajectoire au cas où on aurait besoin de faire ça un jour en vrai pour sauver le monde 😬
(Rappelez-vous les dinosaures qui n'avaient pas d'agence spatiale pour s'occuper de ce genre de petit désagrément, maintenant ils ressemblent à ça, alors franchement, bon, merci mais non merci, j'ai un semblant de dignité.)
(Par ailleurs, si vous souhaitez voir une comédie spatiale avec un dindon de l'espace, je vous conseille vivement "Un ticket pour l'espace", qui est le meilleur film avec Kad et Olivier, tût tût les rageux.)
Revenons à DART. Lancée il y a quelques heures, elle se dirige vers sa cible : l'astéroïde Didymos. Cet astéroïde est particulier, puisqu'il possède... une lune (le point brillant à côté du gros caillou sur ces images radar, c'est elle).
Cette lune de Didymos est surnommée Didymoon, et je trouve que c'est beaucoup trop mignon. Je me l'imagine version kawaii 😭 (En vrai, elle a été baptisée Dimorphos, je trouve que ça ne lui va pas du tout, mais qui suis-je pour juger, je ne l'ai jamais rencontrée.)
Pour vous donner quelques chiffres (on ne peut pas toujours causer cinéma de qualité, hein), Didymos mesure 780 mètres, Didymoon 163 mètres, et DART 19 mètres (dont 17 mètres de panneaux solaires). Les voici tous les trois sur un dessin à l'échelle
La mission de DART sera de se crasher sur Didymoon, et non sur Didymos. Après moult dizaines de millions de km, il s'agit de bien viser pour ne pas louper le caillou à impacter avec un si petit engin (dart = fléchette, mais bien viser fait partie de toute mission spatiale)
Pourquoi impacter Didymoon et non Didymos ? Parce que même à 23 760 km/h, la conséquence de l'impact sur le gros corps de cet astéroïde double serait trop faible pour qu'on puisse le mesurer depuis la Terre (et donc on n'aurait aucun moyen de savoir si la méthode fonctionne).
L'objectif est donc de crasher DART sur le corps à la plus faible masse. Selon les calculs de la NASA, ça devrait changer de 1% la vitesse de sa rotation autour de Didymos, et donc changer de plusieurs minutes sa période de rotation - ce qui est mesurable par nos instruments.
Ce qui est dingue avec cette mission, c'est qu'on sera fixé très vite : le crash doit se produire en septembre prochain, soit moins d'un an après son départ. La mission Rosetta a mis plus de 10 ans à arriver à bon port !
C'est donc un voyage très court pour une mission interplanétaire. Mais DART n'est pas parti tout seul...
Pour l'accompagner, un nano-satellite nommé LICIACube est parti avec lui. Si DART est américain, son petit accompagnateur est italien !
Pour l'instant, LICIACube est installé sur DART (photo). Ils se sépareront avant l'impact, parce que la mission du petit satellite sera de prendre des images du crash 🤩🤩🤩
Les images seront transmises à la Terre, donc en gros, on pourra "assister" à l'impact quand il se produira. La mission sera si proche de nous qu'elle ne sera qu'à 38 secondes-lumière de notre planète !... (Ne comptez pas sur un live quand même, c'est plus compliqué que ça.)
DART a aussi un objectif pour faire des images, qui s'appelle DRACO. Mais une fois qu'il sera crashé, ce sont les caméras de LICIACube qui prendront le relais. Et elles ont pour noms... LUKE et LEIA 😭😭😭
Mais cette histoire ne s'arrêtera pas au crash de DART et aux images de LICIACube. En 2024, une mission ESA nommée HERA partira à son tour vers Didymos/Didymoon pour étudier l'impact et ramener plus de données. L'aventure ne fait que commencer...

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